LAS REINAS DEL DESIERTO. TRES DAMAS BRITÁNICAS QUE CAMBIARON EL CURSO DE ORIENTE

Lady Hester Stanhope, Gertrude Bell y Freya Stark. Tres prominentes aristócratas adelantadas a su tiempo. Cultas y fascinadas por las culturas árabes y mesopotámicas, dieron un giro en su vida al emprender arriesgados viajes por territorios desconocidos de Oriente. Viajes repletos de aventuras, peligros y grandes descubrimientos, marcaron un antes y un después en el conocimiento geográfico, arqueológico y cultural de la región. Personalidades de una época, tuvieron incluso influencia en la alta política del Imperio Británico.

LADY HESTER STANHOPE (1776-1839): Aristócrata inglesa, exploradora y pionera de la arqueología, conocida como la Reina Blanca de Palmira. Nacida en Kent en el seno de una familia aristócrata, su padre era un político excéntrico y intelectual, aficionado a la ciencia y la literatura. Su madre era hermana del ministro William Pitt. Lady Hester no era convencional según los cánones de la época: se sentía atraída por la caza, la equitación y las aventuras. Era un mujer fuerte y alta con carácter e inteligencia. Con 24 años fue a vivir al Castillo de Walmer con su abuela y con su tío William, que era soltero, ocupando un papel de secretaria y casi de esposa. Participa en las conversaciones de intelectuales y políticos, su ingenio causa admiración y divertimentos, pero al mismo tiempo despierta enemistades.

La imagen tiene un atributo ALT vacío; su nombre de archivo es lady_hester_stanhope_on_horseback_wellcome_l0041138.jpg
Lady Hester montando a caballo.
Credit: Wellcome Library, London. Copyrighted work available under Creative Commons Attribution only licence CC BY 4.0 http://creativecommons.org/licenses/by/4.0/

Al morir William en 1806 su vida da un giro. Decide financiarse un viaje a Oriente. En 1810 se embarcó junto a un séquito de criados a Constantinopla, a Egipto, donde conoció el Bajá y la ciudad de Damasco. Adoptó las vestimentas y costumbres de los beduinos y los drusos. Allí empezó a oír historias de una grande y bella ciudad romana llamada Palmira, en medio del desierto. Debía cruzarse un camino lleno de peligros y bandoleros para llegar hasta sus ruinas. En 1813 contrata a un grupo de beduinos como escolta personal y con una larga caravana de camellos, entra en la antigua ciudad imitando a la legendaria reina Zenobia. Fue recibida con vítores y aclamación por unos 300 árabes que residían allí, y desde entonces fue proclamada la Reina Blanca de Palmira. Era el primer europeo que había visitado el lugar. Regreso al cabo de unos años a Damasco, donde reconstruyó para sí un antiguo castillo cruzado de Djounn. Vivió como una drusa, a los cuales ofreció protección y apoyó sus guerrillas; también se convirtió en la anfitriona de muchos viajeros europeos.

Las ruinas de la mítica ciudad de Palmira

En 1815 siguió un manuscrito medieval italiano para proponer una expedición en busca de un tesoro. En Escalón convenció a las autoridades otomanas de realizar una excavación. La expedición fue considerada un fracaso y no se encontró el tesoro, pero fue la primera excavación arqueológica moderna en Palestina. En 1836 todo se torció: Tras retirarle el gobierno británico su pensión, empezó a acumular deudas. La situación política era cada vez más complicada, y su fracaso en la búsqueda del tesoro de Ascalón fue un duro revés que afectó su prestigio y su fortaleza mental. Despidió a todos sus criados, sufrió actos de robo, y quedó completamente arruinada. Vivió el resto de sus días en unas condiciones pésimas, como una eremita solo cubierta con harapos y rodeada de gatos. Cayó enferma en 1837 y falleció en 1839.

Lady Hester con vestimenta oriental. Grabado de época.

GERTRUDE BELL (1868-1926): Exploradora, arqueóloga, espía británica. Nació en el seno de una familia poderosa, era hija del industrial Isaac Lowthian Bell. Tras realizar sus estudios se graduó en Historia Moderna en la Universidad de Oxford. A partir de 1892 empieza a realizar una serie de viajes por Oriente. Primero en Persia, y después más de 6 veces, por Siria, Palestina o Arabia. Participa en varias excavaciones arqueológicas en Mesopotamia. Se convierte en una destacada alpinista, con numerosos ascensos en los Alpes,  y aprende hasta siete idiomas (árabe, turco, persa, francés..) En 1907 descubre unas ruinas a las que identifica con la Bersiba de Ptolomeo. Las piezas y colecciones encontradas constituirán el futuro Museo Nacional de Irak.

Retrato de Gertrude Bell

En 1908 se unió a la Liga de Mujeres Anti-Sufragistas, ya que no veía a las mujeres preparadas ni con posibilidad de tomar las decisiones correctas de decidir quien debía gobernar. Cuando estalla la Gran Guerra, Gertrude pide ser enviada a Oriente, pero es rechazada por lo que opta a alistarse en la Cruz Roja. En 1915 se reúne con Lawrence de Arabia y le informa y debaten sobre las tribus que potencialmente podían aliarse con los británicos. En 1916 es enviada a Basora, para coordinar la llegada británica a Bagdad. Es conocida como la “Secretaria Oriental”. Es la única mujer con un cargo politico dentro del Gabinete de Guerra Británico. Entrenó al oficial John Phillby en las artes del espionaje y los tejemanejes de la política. Bell también denunció el terrible genocidio armenio.

Gertrude Bell, durante una excavación arqueológica en Babilonia, Irak. 1909.

A partir de 1919 redacta un informe para la futura creación de Irak. Este será de gran valor pero será puesto en duda por sus superiores por ser demasiado favorable a los árabes. Participa en la Conferencia del Cairo de 1921, para la futura creación de Transjordania e Irak. Defendió que el rey Faysal, hijo del rey de Hedjaz. gobernase en el país. Finalmente, se otorgó el poder a los sunitas al considerar a los chiitas como fanáticos religiosos, y no se otorgó autonomía alguna a los Kurdos puesto que su territorio estaban lleno de campos petrolíferos que los británicos querían continuar controlando.

Gertrude Bell ante las pirámides durante la Conferencia del Cairo de 1921. A su lado le acompañan Lawrence de Arabia y Winston Churchill.

En 1925 regresa por un tiempo a Reino Unido para volver a Irak poco después, donde enferma y muere en su casa de Bagdad (1926). En su funeral asiste el rey Faysal y un gran numero de personas. Póstumamente es condecorada con La Orden del Imperio Británico. Su buen oficio y empatía hizo que La Reina del desierto consiguiera el cariño de los árabes y el respeto de sus compañeros masculinos.

Gertrude, acompañada de su séquito armado. Nunca olvidaba su cámara Kodak, con la que inmortalizó muchos lugares de Oriente Medio

FREYA STARK (1893-1993): Pionera exploradora  y escritora británica nacida en Francia. Aunque nació en París, pasó largo tiempo de su infancia en Asolo, al norte de Italia. Creció en un ambiente familiar complicado (sus padres se separaron, fruto de un matrimonio infeliz) y tuvo una salud frágil, con un episodio critico a los 13 años con un accidente en la fabrica donde trabajaba, dejándole la cara desfigurada de por vida. Freya se refugió en la lectura (su obra favorita era Las Mil y una noches) descubriendo su pasión por las culturas orientales. Tras dominar el francés y el latín, aprendió árabe y persa y cursó estudios Orientales en la Universidad de Londres. Acabará hablando 10 idiomas.

Retrato de Freya Stark. 1923

En la Primera Guerra Mundial participó en el destacamento de enfermeras británicas del norte de Italia. En 1927 decide embarcarse en una aventura hacia Oriente. Le acompañará una amiga. Viaja por el Líbano durante el Régimen represivo francés conocido como Mandato de Siria y el Líbano (1920-1946). Viajará de noche en asno con un guía y su amiga por caminos remotos huyendo de las autoridades francesas, que sospechaban que pudiera ser una espía. Sus viajes continuaran hacia Bagdad (alojada en el barrio de las prostitutas) y el oeste de Irán. En 1931 atraviesa partes remotas de Irán completamente desconocidas por los occidentales, entre jeques, ladrones y tribus perdidas, descubriendo el valle de los Asesinos (Cuna de la secta medieval de los Hashhashins) y su inexpugnable fortaleza en Alamut. Años después escribe su obra El Valle de los Asesinos (1934).

La remota fortaleza de los Asesinos en Alamut, Irán.

En 1934 se embarca en una nueva aventura en busca del mítico reino de Saba (Shabwa), atravesando el sur de Arabia desde Hadramaut. Durante su viaje descubre y se repugna ante las sociedades esclavistas que encuentra. Cae gravemente enferma y tiene que ser trasladada a Adén. Durante la Segunda Guerra Mundial trabaja por el ministerio británico promoviendo el soporte árabe a la causa británica. Propone también una regulación de la inmigración judía en Palestina.

Stark fue una intrépida aventurera que se adentró en regiones nunca vistas por un ocidental

En 1947 se casa con un administrador británico, pero se separan en 1952 sin tener hijos. Tras la guerra, Stark continua con su prolífica obra autobiográfica y de literatura de viajes. Realiza un viaje a Turquía (1954) y con 75 años se embarca a Afganistán (1968) y visita el minarete de Jam. Con 81 años escala algunos tramos del Himalaya. Luego se retira a Asolo, donde morirá con 100 años. Durante su vida recibió varias condecoraciones de la Royal Geographic Society y ganó distintos premios literarios. Nunca dejó de interesarse por las mujeres que encontraba durante sus viajes, fuera cual fuera su condición y origen.

Stark, con atuendo árabe

CONSULTAS

https://www.laopinioncoruna.es/galicia/2016/10/09/reina-blanca-palmira-24402248.html

https://www.lavanguardia.com/ocio/viajes/20201218/6112247/gertrude-bell-lawrence-arabia-exploradora-espia.html

http://gertrudebell.ncl.ac.uk/

https://www.lavanguardia.com/ocio/viajes/20201023/484099150349/freya-stark-alamut-asolo.html

https://genteyold.com/https-genteyold-com-freya-stark-la-intrepida-exploradora-de-oriente-medio/

Publicado por Iskande

Historiador y divulgador.

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Salir /  Cambiar )

Google photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google. Salir /  Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Salir /  Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Salir /  Cambiar )

Conectando a %s

A %d blogueros les gusta esto: